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Atmósferas en Súper-Tierras

Posted by Jordi Guzman en 8 enero 2009


081023_habitable_planet_02Estamos en el borde de la siguiente fase de descubrimientos planetarios. Cientos de masivos planetas similares a Júpiter han sido descubiertos, pero ahora los astrónomos se están volviendo hacia los planetas más pequeños y familiares. Los planetas de la masa de la Tierra están fuera de nuestro alcance actual, pero una nueva clase de planetas súper-Tierras están siendo descubiertos, y aún más se descubrirán con la próxima generación de telescopios espaciales y terrestres. Tal vez la investigación más interesante será la de las atmósferas de estos planetas.

Las súper-Tierras pueden tener hasta 10 veces la masa de la Tierra, pero con una superficie sólida y agua líquida que podrían hacerlos perfectamente habitables. Una reciente presentación de Eliza Miller-Ricci de la Universidad de Harvard en la 213 reunión de la Sociedad Astronómica Americana discutía los tipos de atmósferas que los astrónomos podrían ver cuando estas súper-Tierras empiecen a aparecer. Aunque es interesante científicamente – la emisión de gases geológicos, evidencias de tectónica de placas, y el grosor o finura de la atmósfera, la pregunta más interesante es: ¿Pueden las súper-Tierras soportar vida?

Para tener vida tal y como la conocemos, las súper-Tierras (como los planetas normales terrestres) necesitarán tener agua líquida en su superficie, y esto requiere un cierto rango de temperatura – la zona habitable de la estrella madre. Tal y como vemos en nuestro propio Sistema Solar, la atmósfera de un planeta ayuda a regular su temperatura; Venus tiene un gruesa atmósfera y está lo bastante caliente para fundir plomo, mientras que la Tierra tiene una buena temperatura para permitir que se forme agua líquida en su superficie. Marte tiene una delgada atmósfera y es realmente frío. No es sólo el grosor de la atmósfera lo que importa, también es lo que hay en ella: dióxido de carbono, agua, etc.

Los planetas muy masivos como Júpiter están en su mayor parte formados por hidrógeno. Los planetas terrestres de menor masa como la Tierra no pueden mantener su hidrógeno, el cual escapa durante la fase inicial de formación del planeta. Pero estas súper-Tierras podrían ser capaces de mantener su hidrógeno. En lugar de una atmósfera baja en hidrógeno como la de la Tierra, podrían tener una atmósfera con grandes cantidades de agua. Y el agua es un potente gas invernadero – la cantidad de trazas de vapor de agua en la atmósfera de la Tierra cuentan con el 60% del efecto invernadero, manteniendo el planeta cálido y habitable.

Pregunté a Miller-Ricci sobre qué impacto tendrán grandes cantidades de hidrógeno en la atmósfera de un planeta súper-Tierra. Tenemos agua aquí en la Tierra, pero muy poca en la atmósfera. El vapor de agua en un potente gas de invernadero y ayudaría a definir la temperatura del planeta. “La cantidad de hidrógeno en la atmósfera de una súper-Tierra afectaría significativamente a su zona habitable. Esta es una pregunta realmente importante, es lo que siguiente que vamos a observar”.

Las misiones actuales pueden detectar súper-Tierras usando el método del tránsito, donde los planetas atenúan la luz de su estrella madre cuando pasan frente a ella. Restando la firma química cuando el planeta pasa tras la estrella, los astrónomos pueden determinar su atmósfera.

Encontrar súper-Tierras es el límite de los actuales telescopios, pero se lanzarán pronto instrumentos más potentes. La misión Kepler de la NASA, que se lanzará en abril de 2009, descubrirá más súper-Tierras de las que ya se han encontrado. Pero la siguiente generación de telescopios espaciales, como el Telescopio Espacial James Webb de la NASA, permitirá a los astrónomos fotografiar directamente las atmósferas de estos planetas.

Articulo traducido y posteado en Ciencia Kanija, el original se publicó en Universe Today y su autor es Fraser Cain.

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